天文学家发现迄今规模最大的一组星际行星

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天文学家发现迄今规模最大的一组星际行星

星际行星(或称为流浪行星)的质量和太阳系中的行星相当,但却是一种难以捉摸的宇宙天体。正如其名字一样,它们并不围绕恒星运行,而是独自在宇宙中“流浪”。

这种星际行星究竟有多少,目前仍不清楚。但近期,一个天文学家小组利用欧洲南方天文台(ESO)的几台望远镜和其他设施的数据,在银河系中发现了至少70颗新的星际行星。这是天文学家迄今发现的规模最大的一组星际行星,向了解这些银河系中“流浪”的神秘行星的起源和特征迈出了重要一步。相关研究近日发表于《自然—天文学》。

星际行星远离任何可能照亮它们的恒星。但在形成后的几百万年里,这些行星热到足以发光,这使得它们能被大型望远镜上灵敏的相机直接探测到。

研究论文第一作者、法国波尔多天体物理实验室(LAB)天文学家Nria Miret-Roig团队正是利用了上述方法,在天蝎座和蛇夫座上部靠近太阳的恒星形成区域,发现了至少70颗质量与木星相当的星际行星。

研究小组使用了ESO的甚大望远镜(VLT)、可见光和红外线勘测天文望远镜(VISTA)、VLT巡天望远镜、ESO设置在智利的口径2.2米的陆基望远镜——MPG/ESO望远镜,以及其他设施约20年间的观测数据。

“我们测量了大面积天空中数千万个光源的微小运动、颜色和亮度。这使我们有把握识别出该区域的星际行星。”Miret-Roig说。

该研究表明,可能还有更多尚未被发现的星际行星存在。“可能有几十亿个没有主恒星、自由飘浮的巨型行星在银河系中‘流浪’。”LAB天文学家、该研究项目负责人Herv Bouy分析道。

通过研究这些新发现的星际行星,天文学家可能会找到这些神秘天体形成的线索。目前,一些科学家认为,星际行星可能是由太小而无法形成恒星的气体云坍塌形成的,或者可能是从它们的母星系统中被“踢”出来的。但哪种更有可能是星际行星产生的机制仍然未知。

技术的进步将是揭开这些星际行星神秘面纱的关键。该团队希望利用ESO正在建造的极大望远镜(ELT)对星际行星进行更详细研究。 (徐锐)

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